Can’t create it…can’t destroy it…gotta convert it!


In yesterday’s lesson students about the many different forms of energy – familiar ones like kinetic energy and light energy, and less familiar ones like thermal energy and elastic energy. Starting from the idea that energy cannot be created nor destroyed, but can change form, they learned to recognize conversions between different forms of energy. We practiced this as a class after a demonstration with burning flash paper, and then students investigated energy conversions at workstations set up around the classroom. They experimented with converting gravitational potential energy into kinetic energy and then into elastic energy, chemical energy into either light or thermal energy, kinetic energy into sound and then back to kinetic energy, and kinetic energy into light through triboluminescence.

In a chemistry station, students set up chemical reactions in which the resulting energy conversions could be observed as a glow, bubbles, or a temperature change. They enjoyed wearing the goggles and using test tubes for the reactions!

Students climbed under a dark blanket to observe triboluminescent effects. In one, the energy expended in breaking a mint elicited a visible blue flash (wintergreen oil can absorb the released energy and convert it into a visible blue spark).


En la clase de ayer, los estudiantes aprendieron sobre los distintos tipos de energía. Tipos de energía que ya conocían como la energía cinética y la luz, y tipos de energías menos familiares como la energía termal y elástica. Con el principio de que la energía no se puede crear ni destruir, sino que sólo cambia de forma, aprendimos a reconocer las transformaciones entre distintas formas de energía. Practicamos ésto mediante una demostración, donde quemamos papel de flash y luego los estudiantes aprendieron sobre las conversiones energéticas en distintas estaciones de trabajo que organizamos en la sala de clase. Experimentaron al convertir energía potencial gravitatoria en energía cinética y luego en elástica, transformaron energía química en energía térmica, energía cinética en sonido y de vuelta a cinética, y finalmente energía cinética en luz a través de triboluminiscencia.

En una estación química, los estudiantes realizaron reacciones químicas en las cuales la conversión de energía resultante se podía observar como un resplandor, como burbujas o como cambios en temperatura. Los alumnos disfrutaron mucho usando los lentes de seguridad mientras trabajaban con los tubos de ensayo.

Finalmente, los estudiantes se cubrieron con un manto oscuro para poder observar los efectos de la triboluminiscencia. Por ejemplo, la energía gastada en romper una pastilla de menta provocó un destello azul visible (el aceite de gaulteria puede absorber la energía liberada y convertirla en una chispa). En otro caso, observaron flashes de color rojizo-anaranjado, los cuales fueron producidos por el roce de dos piezas de cuarzo. Esta es la razón por la cual su hijo puede que le pida caramelos “Life Savers” o pedazos de cuarzo. ¡Diviértase sacando chispas!


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Dr. Catherine Sukow

Dr. Sukow's interest in science education began when she was a teenager, with an extended visit to San Francisco's Exploratorium. In college, she had summer jobs in a similar, smaller, museum. She focused her Master's research at NCSU on the structure of metal silicides on silicon, and her Ph. D. work at Brandeis on the structure of crossbridged actin bundles. While volunteering in her childrens' schools, she was reminded how much fun it is to teach science, and is happy to be teaching now with Science from Scientists. In her spare time, she also enjoys yoga, choral and solo singing, and attempting a variety of international cuisines.

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