Did you feel that?! (Seismic Waves)

Seismic Waves: Where was the quake?

Today we learned a lot about wave energy, and how it is related to earthquakes! The earth is made of layers; the top rigid layer, the lithosphere, is made of big sheets of rock called tectonic plates that float on top of the semi-solid asthenosphere in constant motion. Sometimes the plates get stuck on each other as they try to move past. This causes a buildup of elastic energy to be stored inside the rock. Eventually, the energy becomes too much to withstand and the plates move – this is an earthquake!

During an earthquake, the stored elastic energy is converted into kinetic energy in the form of waves. The waves propagate radially away from the focus and epicenter of an earthquake in all directions, which is why earthquakes can be felt in places far away from the epicenter. The fastest waves are called P-waves, or primary waves. These waves cause the first shakes we feel during an earthquake. S-waves, or secondary waves, propagate more slowly and arrive second. The difference in arrival times can be used to triangulate the location of an earthquake’s epicenter.

In class, your student used Slinkys to see the shapes that P-waves and S-waves make as they move through the earth, and they even got to BE the wave in our “Human Wave Demonstration.” Ask your student to explain why S-waves propagate more slowly!

Finally, the class used seismographs to calculate the arrival time interval of P- and S-waves at three different locations, and then used this data to triangulate the location of the earthquake’s epicenter!

Ondas Sísmicas: ¿Dónde ocurrió el terremoto?

Hoy, aprendimos sobre la energía de ondas y la relación que estas tienen con los terremotos. La Tierra está compuesta de distintas capas: la capa superior es rígida y se denomina litosfera. Ésta a su vez se compone de grandes láminas de roca llamadas “placas tectónicas”. Estas placas flotan sobre otra capa de la Tierra, la astenosfera (que es semisólida), y están en constante movimiento. A veces, las placas se atascan entre sí mientras se mueven. Esto provoca que se almacene energía “elástica” dentro de la roca. Eventualmente, la energía es tanta que se libera provocando el movimiento de las placas: ¡ésto es lo que conocemos como un terremoto!

Durante un terremoto, la energía elástica almacenada se convierte en energía cinética en forma de ondas. Las ondas se propagan de manera radial en todas las direcciones, alejándose del foco y epicentro. Las ondas rápidas se llaman “ondas P” u ondas primarias. Estas ondas causan los primeros remezones que sentimos durante un terremoto. Las “ondas S” u ondas secundarias, se propagan más lento y llegan en segundo lugar. La diferencias en los tiempos de llegada de las ondas puede ser usada para “triangular” la ubicación del epicentro de un terremoto.

En la clase, los estudiantes utilizaron “Slinkys” para observar las distintas formas que tienen las ondas P y S mientras se propagan por la Tierra. Además, los estudiantes tuvieron la oportunidad de SER una onda durante la demostración “Ondas Humanas”. Pregúntele a su hijo o hija por qué las ondas S se propagan de manera más lenta.

Finalmente, los estudiantes utilizaron un sismógrafo para calcular el intervalo de tiempo de llegada de las ondas P y S en tres lugares distintos. Luego usaron estos datos y lograron triangular la ubicación del epicentro del terremoto.


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