Float that Boat!

Density – How to Float a Concrete Canoe

Can you float a canoe made out of concrete? You sure can! How heavy something is… is not the key to knowing whether or not it will float! What we really care about when we make something we want to float is how dense it is. An object is buoyant – which is another way to say it will float – if it is less dense that the fluid it is suspended in. Density is an average calculated from the total mass divided by the total volume. So the real trick in designing a concrete canoe is to make it the right shape! As long as it contains enough air that the density of the whole canoe is less than the density of water, it will float.

In class we didn’t make boats out of concrete, but we did make boats out of a material denser than water: aluminum. We folded sheets of aluminum foil into rectangular boats and then tested how much mass the boats would support. When we loaded enough mass onto the boats so that the boats were denser than water, they sank!

Remember: If you want to know if something will float, don’t ask how heavy it is, ask how dense (and ask what it is floating in!)

Densidad: ¿Cómo hacer flotar una canoa de concreto?

¿Puedes hacer flotar una canoa hecha de concreto? ¡Claro que puedes! Cuán pesado es algo no es la clave para saber si es capaz de flotar o no. Lo que realmente necesitamos saber para hacer flotar algo es cuan denso es. Un objeto tiene “flotabilidad” (es decir, que flota), cuando es menos denso que el líquido en el cual está suspendido. La densidad es el promedio de la masa total dividida por el volumen total de un objeto. Por lo tanto, el verdadero truco para diseñar una canoa de concreto, es saber hacerla de la forma correcta. Mientras la canoa contenga suficiente aire para que la densidad de ésta sea menor a la densidad del agua, ¡la canoa flotará!

En la clase, no hicimos botes de concreto, pero sí hicimos botes de un material que es más denso que el agua: el aluminio. Fabricamos botes rectangulares con hojas de aluminio que plegamos y luego probamos cuánta masa podían sostener. Cuando cargamos los botes con mucha masa, los botes eran más densos que el agua y ¡se hundieron!

Recuerda: si quieres saber si algo flota, no te preguntes cuan pesado es el objeto, sino cuan denso es (y en también pregunta cual es el líquido en que flota).

 

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