Introduction to Light: An Illuminating Day!

Students were very busy this week exploring the nature of LIGHT. Light is a form of energy that travels in waves. Different types of light have characteristic wavelengths. The electromagnetic spectrum includes all the possible wavelengths of light – those we can see and those we can’t! We see different colors because each color of light has a different wavelength. You may remember the mnemonic “ROY G BIV”, which helps remind people the order of colors in the rainbow. The students learned that short wavelength and high energy go together – x-rays and gamma rays are examples of light that has higher energy than visible light, and microwaves and radio waves have lower energy.
A series of activity stations helped reinforce the students’ understanding of the ways that light interacts with materials. They studied reflection, refraction, absorption and transmission of light, the differences between transparent, translucent, and opaque objects, and the different spectra (specific sets of wavelengths) produced by white light from different sources. Students worked to figure out which materials slowed light down by the same amount (at our refraction station), and saw colors seem to disappear when viewed through color filters (at our absorption & transmission station), and learned that not all white light is the same (at our spectra station). Ask them about their observations!

Additional Information:
To examine the different light spectra produced by different light sources (incandescent vs. fluorescent bulbs, LEDs, and sunlight) make a spectrometer at home using this link:

Two notes: 1) For safety, use folded aluminum foil instead of razor blades for the slit; 2) It’s helpful to score the CD with a blade (a job for parents) before breaking it, and to cover it with a towel while you snap it, to keep pieces from scattering. Once broken, the CD pieces are easy to trim with a scissors.


Introducción a la luz: un día “iluminado”

Los estudiantes se mantuvieron ocupados estudiando la naturaleza de la LUZ. La luz es una forma de energía que viaja a través de ondas. Diferentes tipos de luz poseen distintas longitudes de ondas.  El espectro electromagnético incluye todas las longitudes de onda de luz posibles; tanto las que podemos ver como las que no. Nosotros vemos diferentes colores porque cada color de luz tiene distintas longitudes de ondas.  Usando el recurso mnemotécnico “ROY G BIV”, podemos acordarnos fácilmente del orden de los colores en el arcoíris (en inglés). Los estudiantes aprendieron que las longitudes de ondas y los altos niveles de energía se relacionan. Por ejemplo, los rayos x y rayos gamma poseen niveles de energía más altos que la luz visible, y las microondas y las ondas de radio presentan niveles de energía más bajos.

A través de una serie de actividades, los alumnos estudiaron los modos en que la luz interacciona con los materiales. Estudiaron la reflexión, refracción, absorción y la transmisión de la luz. También discutimos sobre las diferencias entre transparente, translúcido y opaco, y sobre los diferentes espectros (sets de longitudes de onda específicos) producidos por distintas fuentes de luz blanca. Los estudiantes descifraron qué materiales  disminuyen la velocidad de la luz (estación de refracción), observaron colores que desaparecen cuando uno los mira a través de filtros (estación de absorción y transmisión) y finalmente aprendieron que no toda la luz blanca es igual (estación de espectros). ¡Pregúntele sobre sus observaciones!

Información adicional:

Para examinar los diferentes espectros de luz producidos por distintas fuentes de luz (incandescente vs fluorescente vs LED y luz solar), haga un espectrómetro en su casa siguiendo las indicaciones que aparecen en este link:

Notas: 1) Por seguridad use papel de aluminio en vez de cuchillas de afeitar para la rendija, 2) es útil marcar el CD con una cuchilla (tarea para los padres) antes de romperlo, además de cubrirlo con una toalla mientras lo rompe para evitar que las piezas se dispersen. Una vez roto, las piezas son fáciles de recortar con una tijera.



Leighann Sullivan earned her BS in Biology from Cornell University. For a number of years she taught math, science, and language skills at a secondary school for learning disabled students. She subsequently earned her PhD in Biochemistry and Cell Biology from Rice University. Her dissertation was entitled, “Molecular and Genomic Analyses in Clostridium acetobutylicum.” When not pursuing academic interests she enjoys spending time with her family, traveling, reading, and experimenting in the culinary arts.

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